Promoting school efficiency: Dutch school doctors and the meaning of child health (1930-1970)

Nelleke Bakker

Abstract


This paper explores the meaning of child health as applied by Dutch school doctors and the way it was adapted to the rapidly improving standard of living and the increasing importance of mental health after World War II. It focuses on both the national discourse and school doctors’ daily activities. For the latter the countryside of the Province of Groningen, a relatively poor area, is chosen. Despite assertions that their profession subscribed to a new, positive and inclusive, concept of health, introduced by the WHO in 1948, the Groningen school doctors continued to use a negative concept of a “healthy” schoolchild until well after world War II. It was a child that was not bothered by diseases or infirmities or any other “abnormalities”. They clung to the original aim of school medical inspection: the promotion of the school’s efficiency by the reduction of possible dangers threatening pupils’ learning capacity. In the postwar years these threats were more often found in an unfavorable school climate, with too large classes and too much intellectual work, producing “mental overburdening”. In doing so they made their concept of health more inclusive by linking up physical and mental health.

Resumen

Este trabajo explora el significado de la salud infantil, aplicado por los médicos escolares holandeses entre 1930 y 1970, y la forma en que ello reflejó el rápido aumento del nivel de vida y la creciente importancia de la salud mental después de la Segunda Guerra Mundial. Este se centra tanto en el discurso nacional como en las actividades diarias de los médicos escolares. En relación a este último, se ha estudiado la zona rural de la provincia de Groningen. A pesar de las afirmaciones de que su profesión se había adherido a un concepto nuevo, positivo e inclusivo de la salud, introducido por la Organización Mundial de la Salud en 1948, los médicos escolares de Groningen continuaron utilizando un concepto negativo de escolares «sanos» hasta mucho después de la Segunda Guerra Mundial: un niño o niña que no había estado afectado por enfermedades o dolencias o cualquier otra "anormalidad". Estos se aferraban al objetivo original de la inspección médica escolar: la promoción de la eficiencia escolar mediante la reducción de las posibles amenazas a la capacidad de aprendizaje del alumnado. En los años de la posguerra, los médicos escolares a menudo asociaban estas amenazas con un clima escolar desfavorable. Las clases excesivamente grandes y las fuertes cargas académicas se consideraron factores que conducían a la "sobrecarga mental." Por lo tanto, los doctores escolares cambiaron su concepto de la salud al vincular salud física a salud mental para que este fuera más inclusivo.


Keywords


school hygiene, school doctors, child health, school medical inspection

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References


Nederlands Congres voor Schoolgeneeskunde (1952).Tijdschrift voor Sociale Geneeskunde, 31, 59-130.

Verslag over de jaren 1936 en 1937 van den Geneeskundig en Pharmaceutisch Hoofdinspecteur van de Volksgezondheid (1938). Verslagen en Mededelingen betreffende de Volksgezondheid, 677-955.




DOI: http://dx.doi.org/10.17583/hse.2017.2663

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